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Les vallées du Rhône Nord et du Rhône Sud sont des régions viticoles exceptionnelles qui partagent un fleuve. Elles partagent également quelques cépages. Mais, dans l’ensemble, les deux régions viticoles sont extrêmement différentes.

Le Rhône septentrional est une petite vallée étroite et escarpée, aux pentes granitiques et au climat frais à modéré. La syrah est son seul cépage rouge. Le Rhône méridional, y compris l’AOC Chateauneuf du Pape, est presque l’exact opposé : large et chaud, avec une longue liste de cépages autorisés. Commençons par là. Voici ce qu’il faut savoir sur le Châteauneuf-du-Pape.

Géographie

L’appellation Chateauneuf-du-Pape est physiquement petite, mais elle domine l’esprit des gens qui recherchent des vins luxueux et de longue garde dans le Rhône méridional. L’AOC s’étend sur environ 15 miles de long et 8 miles de large, la ville d’Orange se trouvant près du centre. Le fleuve Rhône et l’autoroute A7 traversent la région du nord au sud.

L’appellation n’est pas densément plantée, avec seulement 8 000 acres de vignes. Celles-ci sont réparties sur cinq communes : Bédarrides, Chateauneuf-du-Pape, Courthézon, Orange et Sorgues. Les hectares plantés sont également divisés en 134 lieux-dits, des vignobles nommés qui sont officiellement reconnus.

Sols

L’AOC Châteauneuf-du-Pape est célèbre pour son sol de galets roulés – des amas profonds de roches de la taille d’un ballon de football. Mais le paysage géologique ne se résume pas à cela. Les variations donnent des accents différents aux vins, mais plus en raison de la capacité de drainage de l’eau, de la fertilité et de la capacité de rétention de la chaleur des différents sols que de leur composition minérale spécifique.

Le sol sédimentaire marin, dont le calcaire est le plus ancien, est à la base de presque tout ce qui se trouve dans la région. Les dépôts plus récents comprennent l’argile, la marne et le sable (ou grès). Tous ces éléments sont des vestiges de l’époque, aussi récente que 2 millions d’années, où la mer Méditerranée recouvrait l’ensemble de la région.

Lorsque la mer s’est retirée, en raison du refroidissement global et de la formation des glaciers, de nouveaux sols se sont formés. Certains ont été déposés par l’écoulement et les inondations occasionnelles du Rhône. Ces sols ont tendance à être limoneux ou sablonneux, mais ils peuvent aussi contenir des roches plus grosses, roulées par le fleuve. Les mouvements glaciaires sont à l’origine de la plupart des plus grosses pierres. La texture exacte d’un sol local dépend également du terrain : plat ou en pente, surélevé ou bas.

Climat

Les principales influences sur le climat de Châteauneuf-du-Pape sont la mer Méditerranée, la latitude et le mistral. La mer est de loin l’élément le plus important. Cette vaste étendue d’eau relativement chaude tempère les températures de l’air tout au long de l’année et, en raison de sa chaleur, ne génère pas beaucoup de nuages ni de pluie.

Ces deux circonstances sont si importantes que le type de climat qu’elles induisent porte le nom de « méditerranéen ». Ce type de climat n’est pas courant sur la planète, mais on le retrouve dans de nombreux endroits éloignés de la mer, notamment sur la côte ouest des États-Unis et dans une grande partie du sud de l’Australie. C’est un climat idéal pour la viticulture.

La saison de croissance est longue, sèche et chaude. La grande majorité des précipitations a lieu pendant les hivers doux. Des gelées peuvent survenir au printemps et des pluies en automne, mais elles sont rarement assez extrêmes pour menacer sérieusement un millésime.

La latitude de Châteauneuf-du-Pape est de 44°, contre 38,3° pour la Napa Valley. Par conséquent, il y a 30 à 40 minutes de soleil en plus chaque jour au cœur de la saison de croissance à Châteauneuf-du-Pape, mais 30 à 40 minutes en moins à l’automne et au printemps, ce qui se traduit par une saison de croissance plus courte et moins d’heures d’ensoleillement dans l’ensemble. Cela permet d’équilibrer la température moyenne journalière plus élevée à Châteauneuf-du-Pape.

Le mistral est un vent qui souffle au sud de la vallée du Rhône. Il peut être violent, mais il l’est davantage en hiver et au printemps que pendant la période de végétation. S’il survient au mauvais moment au printemps, il peut affecter la nouaison et les rendements éventuels. Pendant la saison de croissance, les effets les plus courants sont soit la fermeture des vignes pour la journée afin d’éviter la déshydratation, soit l’assèchement des vignes après une rare pluie.

À tout moment de l’année, mais surtout lorsque les vignes sont en pleine feuille, le mistral peut atteindre des vitesses qui endommagent physiquement les vignes, de sorte que beaucoup sont attachées en forme de gobelet que le vent contourne, plutôt que d’être palissées pour un positionnement vertical des pousses (VSP) qui prendrait le vent. Les vignes palissées de manière conventionnelle risquent de voir leurs feuilles déchiquetées ou brisées par le vent. [Les vignes palissées de manière conventionnelle pourraient être déchiquetées ou brisées par le vent (le positionnement vertical des pousses est de toute façon inutile, puisque son objectif premier, qui est de maximiser l’exposition au soleil, n’est guère nécessaire dans la région).

Les variations de millésimes existent à Châteauneuf-du-Pape, mais les mauvais millésimes sont très rares. La plupart des millésimes font mûrir efficacement les cépages lents, comme le mourvèdre, mais ne font pas mûrir excessivement les cépages rapides. Le fait que la région privilégie les assemblages plutôt que les vins de cépage donne également aux producteurs une certaine souplesse, ce qui permet d’assurer une qualité constante d’une année sur l’autre.

Cépages

Les assemblages susmentionnés sont créés à partir de 22 variétés potentielles. [Certains parlent de 13 variétés, mais cela signifie, par exemple, que l’on compte le grenache noir, le grenache blanc, le grenache gris et le grenache rosé comme une seule variété]. Les 22 variétés comprennent six variétés blanches et trois variétés grises. Cependant, pour des raisons climatiques et de demande, moins de 7 % du vin produit à Châteauneuf-du-Pape est blanc.

Le grenache noir, qui constitue l’épine dorsale de presque tous les vins rouges de la région, représente près des trois quarts de l’ensemble des vignes. La syrah et le mourvèdre sont les variétés suivantes les plus plantées. À elle seule, la syrah représente à peu près la même superficie que les 19 variétés suivantes réunies. Le premier d’entre eux est le cinsault.

Le grenache blanc arrive en tête des variétés blanches, suivi de près par la clairette. La roussanne et le bourboulenc sont presque à égalité. Ils représentent à peu près la même superficie que la Clairette.

vin Chateauneuf-du-Pape

Variétés rouges

Grenache noir

Ce cépage espagnol à peau fine est apparu dans les environs de Châteauneuf-du-Pape il y a environ 200 ans. Sa superficie s’est considérablement accrue lors des replantations qui ont suivi le phylloxéra au milieu et à la fin du XIXe siècle. À cette époque, la maturité facile du grenache, son caractère fruité, ses tanins modérés et son alcool généreux étaient les bienvenus par rapport aux cépages moins sympathiques qui l’avaient précédé.

À l’heure du réchauffement climatique, ces caractéristiques peuvent être moins idéales. Heureusement, selon la loi, le grenache noir doit être palissé à Châteauneuf-du-Pape. Bien que cela ait pu être, en partie, pour protéger les vignes des vents du Mistral, cela ralentit également la maturation. Cette mesure, associée à l’augmentation des plantations de syrah et de mourvèdre depuis une vingtaine d’années, permet aux assemblages de trouver un équilibre.

Syrah

Bien que la syrah soit le seul cépage rouge du Rhône Nord et le deuxième cépage le plus planté à Châteauneuf-du-Pape, sa place dans cette dernière région est assez récente. Il y a 60 ans, la superficie consacrée à la syrah y était négligeable.

La clé de la Syrah à Châteauneuf-du-Pape est l’emplacement. Elle se plaît dans les sols pierreux bien drainés qui limitent la vigueur et la taille des baies. Les façades nord, qui limitent l’exposition au soleil, aident à maintenir la maturité à des niveaux raisonnables. Lorsque tout va bien, la syrah apporte une couleur sombre, une ossature tannique, des fruits noirs et des notes savoureuses à un vin qui, sinon, pourrait être trop heureux et trop riche en fruits rouges.

Mourvèdre

Le mourvèdre est également un cépage espagnol, mais il a été très présent, voire dominant, dans diverses régions du sud de la France pendant 600 ans. Pendant la majeure partie de cette période, il a produit un vin souvent excessivement tannique. C’est pourquoi, dans certaines régions, son nom familier se traduit par « étrangleur de chiens ». Il n’est donc pas étonnant que la décimation du Mourvèdre par le Phylloxéra au milieu du 19ème siècle ait été l’occasion d’un remplacement quasi total par le Grenache et d’autres cépages plus agréables.

Aujourd’hui, le Mourvèdre a tout le loisir d’arriver à maturité. Et il s’épanouit exactement là où la syrah ne s’épanouit pas. Les deux cépages ne sont donc pas en concurrence. Comme la syrah, le mourvèdre apporte des tanins, de la couleur et des arômes de fruits noirs. Mais il apporte des notes savoureuses un peu différentes de celles de la Syrah, tout en redoublant de cuir.

Cinsault

Le Cinsault aime les climats chauds et ensoleillés. Sa capacité à les tolérer sans devenir mou ou trop alcoolisé a conduit à une augmentation des plantations de Châteauneuf-du-Pape à partir d’il y a environ 50 ans. L’objectif était d’équilibrer la maturité du Grenache.

Bien qu’il donne de bons vins de cépage dans certaines régions, il est toujours un élément d’assemblage dans le Châteauneuf-du-Pape, et généralement un élément mineur. Seul, le cinsault manque de structure, ne vieillit pas particulièrement bien et ses arômes et saveurs sont agréables plutôt que dynamiques.

Variétés blanches

Grenache blanc

Autre cépage espagnol, le grenache blanc est aujourd’hui plus important en France que dans son pays d’origine. Le caractère et la qualité des vins de grenache blanc peuvent varier considérablement en fonction des conditions de culture. Ils peuvent être corsés, peu acides, généreusement alcoolisés et peu aromatisés dans les régions chaudes et sèches, ou légers, fins, juteux et jolis lorsque la maturation et les rendements sont gérés avec soin.

À Châteauneuf-du-Pape, son caractère se situe entre ces deux extrêmes. Il apporte plus d’acidité que certains des autres cépages présents dans la région, mais reste volumineux en bouche. Les arômes s’orientent vers les fruits du verger, avec parfois des notes florales.

Clairette

La Clairette est un cépage qui mûrit lentement, ce qui lui permet de s’adapter aux situations chaudes et sèches dans lesquelles le Grenache Blanc s’égare. Elle apporte du poids et de la richesse alcoolique aux assemblages de Châteauneuf-du-Pape, blancs et rouges, sans être gênante d’un point de vue gustatif.

Roussanne

La roussanne peut donner des vins convaincants en tant que telle, mais elle est plus souvent utilisée dans les assemblages. Elle offre de l’acidité, un extrait sec de la pulpe du raisin qui apporte une structure légère et tannique, et un corps généreux. Comme les variétés ci-dessus, la Roussanne a une personnalité de fruits du verger et de fleurs. Mais elle offre également des notes secondaires intéressantes telles que le miel, l’amande et même le café.

La Roussanne vieillit bien, ce qui ajoute à sa valeur, aussi bien seule que dans les assemblages blancs ou rouges. La courbe de vieillissement est cependant unique. Le vin est très bon lorsqu’il est jeune, puis disparaît pendant un certain temps pour revenir en force plusieurs années plus tard. Il faut donc boire ses vins de cépage jeunes ou les boire à plus de 10 ans du millésime, mais pas entre les deux.

Bourboulenc

Cette variété, dont l’origine est inconnue, est un autre raisin tolérant à la chaleur. Son caractère est doux, mais sa forte acidité donne de la vie et de l’éclat aux assemblages. Les vins de cépage Bourboulenc sont exceptionnellement rares.

Les autres cépages de Châteauneuf-du-Pape

  • Rouge : Clairette Rose, Counoise, Grenache Rose, Muscardin, Picpoul Noir, Terret Noir, Vaccarese.
  • Blancs : Clairette Gris, Grenache Gris, Picardin, Picpoul Blanc, Picpoul Gris, Terret Blanc, Terret Gris

Réglementation des AOC et styles de vin

L’irrigation est généralement interdite pendant la période de végétation. Elle peut être autorisée pendant les années de sécheresse, mais seulement deux fois par saison et avec une autorisation spéciale.

Aucune récolte mécanique n’est autorisée. Tout doit être fait à la main. Le tri des raisins est obligatoire.  Le rendement maximum est de 370 gallons/acre.

Les vins de Châteauneuf-du-Pape, qu’ils soient rouges ou blancs, sont presque toujours des vins d’assemblage. Il existe cependant quelques vins 100 % cépage. Le taux d’alcool minimum autorisé est de 12,5 %. Bien entendu, de nos jours, les grands vins ont beaucoup plus de chances de dépasser les 15 % que d’être inférieurs à 13 %.

Les pourcentages de mélange ne sont pas réglementés par l’AOC. Toutefois, tout mélange de raisins blancs avec des raisins rouges doit être effectué avant la fermentation. Les vins rosés ne sont pas autorisés. Et tous les vins vendus dans des emballages de 3 litres ou moins doivent être en bouteille – il n’y a pas de vin en boîte étiqueté Chateauneuf-du-Pape.

Les vins sont souvent fermentés ou vieillis en fûts de chêne, mais ce n’est pas obligatoire. Toutefois, le chêne autre que celui des fûts n’est pas autorisé. En d’autres termes, la poudre, les copeaux, les cubes et les douelles suspendues de chêne sont interdits. La chaptalisation est également illégale.

Les vignerons disposent d’une certaine marge de manœuvre en ce qui concerne les autres techniques. Ils peuvent ou non inclure des tiges dans les fermentations. Le bouchon peut être géré soit par pigeage, soit par remontage. Les cuves en acier inoxydable, en béton, en époxy et en chêne sont toutes autorisées, et ce dans une large gamme de tailles.

La plupart du temps, seuls 40 % des vins AOC sont mis en bouteille et vendus sous la marque du producteur. 6 % sont produits par des coopératives. Le reste est vendu par l’intermédiaire de négociants ou en vrac. Environ 60 % du vin de Châteauneuf-du-Pape est exporté.

Le Châteauneuf-du-Pape connaît des variations de millésimes. Cependant, il n’est pas vraiment difficile d’obtenir une bonne maturité. Certains millésimes sont plus mûrs que d’autres, mais à mesure que le climat se réchauffe, même les années où la maturité est plus faible produisent des vins convaincants. Les millésimes ont plus d’effet sur le rendement – en raison de mauvaises conditions météorologiques pendant la floraison et la nouaison ou de la grêle en fin de saison – que sur la qualité. Et, comme dans d’autres régions viticoles de classe mondiale, les meilleurs producteurs n’endommageront pas leur marque en expédiant des vins de qualité inférieure.

Boire et faire vieillir le vin de Chateauneuf-du-Pape

Le caractère des vins de Châteauneuf-du-Pape varie considérablement d’un producteur à l’autre. Pour en savoir plus sur ces personnalités, je vous suggère cet article d’Eric Asimov pour le NY Times. Il aborde également la question de la valeur. (Bien que le prix des meilleurs vins ait considérablement augmenté, les meilleures bouteilles de Châteauneuf-du-Pape sont facilement 5 fois moins chères que celles de nombreuses autres régions célèbres).

Comme dans la plupart des régions, il n’existe pas de règle générale en matière de vieillissement. Il y a trop de variations entre les producteurs, en fonction du terroir de leurs vignobles, de l’assemblage et de leurs choix de vinification.

Tous les vins peuvent être consommés dès leur mise en vente. Vous risquez de perdre un potentiel de développement. Vous devrez peut-être décanter le vin ou le laisser s’ouvrir dans le verre pendant un certain temps, afin de maximiser les arômes et d’adoucir la texture. Mais aucun d’entre eux n’est tannique au point d’être inaccessible.

Certains vins ne se prêtent pas au vieillissement. Mais ceux qui proviennent des producteurs les plus respectés – et qui se vendent souvent à des prix relativement élevés – le sont. Je ne recommanderais certainement pas de conserver vos vins aussi longtemps, mais j’ai déjà goûté à des vins de la région qui avaient vieilli très longtemps et qui étaient excellents. Il y a quelque temps, j’ai assisté à une fête privée au Domaine de Beaurenard pour le 50e anniversaire de mariage des propriétaires. Parmi les vins servis figuraient un rouge de 53 ans d’âge et un blanc de 35 ans d’âge, tous deux merveilleux. En général, je conseille de boire les meilleurs vins blancs entre 2 et 10 ans et les rouges entre 5 et 15 ans.

L’histoire

Châteauneuf-du-Pape, et surtout la ville d’Avignon, ont une histoire qui a fait l’objet de centaines de livres. Je ne la raconterai pas ici, si ce n’est pour mentionner que, pendant une longue période, des papes y ont effectivement vécu.

Mais l’histoire du vin à Chateauneuf-du-Pape est aussi importante. Elle a touché toute la France et, de là, le monde entier.

La production de vin y remonte à l’Empire romain. Elle s’est poursuivie au Moyen Âge. Au milieu du XIVe siècle, 45 % des terres plantables étaient occupées par des vignes, soit plus que les céréales. La qualité n’a cessé d’augmenter et, au XVIIIe siècle, les vins avaient une certaine réputation.

Défié, comme de nombreuses régions de vins fins, par les contrefaçons de vins produits ailleurs, Châteauneuf-du-Pape a fait œuvre de pionnier. En 1894, ils ont créé un syndicat viticole pour la région, afin d’améliorer la qualité à l’intérieur et d’éliminer les contrefaçons à l’extérieur. Cette initiative a été de courte durée, mais elle a été suivie en 1905 par une autre commission et, en 1919, par une loi qui a officiellement défini les limites de la région.

N’ayant pas réussi à lutter contre les contrefaçons, le syndicat des vignerons de Châteauneuf-du-Pape nomme, fin 1923, le baron Le Roy de Boiseaumarie, avocat-viticulteur, à sa présidence. Avec le syndicat, il travaille sans relâche à des études, des documents et des lois. En 1931, ils parviennent à une définition ferme de la région et des vins. En 1936, cette définition est devenue une loi et Châteauneuf-du-Pape est devenu une appellation d’origine légale. Cet effort, le premier de ce type en France, a été une source d’inspiration. La Boiseaumarie a été chargée d’entreprendre des efforts similaires au niveau national et c’est ainsi qu’est né le système des AOC.